5 min

‘Ik zou al mijn medailles inruilen voor één Olympische plak’

Interview

Met de Olympische Spelen in het verschiet leek het ons toepasselijk om judoka Patrick van Kalken (48), die in 2000 meedeed aan de Spelen, te interviewen. Hij mag dan al lang judoka af zijn, zijn leven staat nog steeds in het teken van de judosport. Als eigenaar van het in Den Helder gevestigde Essimo verkoopt hij namelijk wereldwijd judopakken en andere vechtsportbenodigdheden. Wat hebben de Spelen voor hem betekend? En welke vaardigheden van een topsporter komen van pas als ondernemer?

Enthousiast als hij is, begint voormalig Nederlands judoka Patrick van Kalken meteen te vertellen. ‘Ik ben opgegroeid in de tijd van Anton Geesink. Bijna elke jongen zat toen op judo. Judo heeft alles in zich wat belangrijk is voor kinderen. Je wordt er én lichamelijk én geestelijk gezond van.

Het is niet alleen goed voor de motoriek en het leren vallen, iets wat handig is als je vaak in bomen klimt, maar jezelf verdedigen doet ook iets met je weerbaarheid en zelfvertrouwen. Daarbij komt, je leert respectvol met elkaar omgaan, geen overbodige luxe in deze tijd, én je leert winnen en verliezen. Al ben ik in verliezen nooit goed geworden. Met mij een gezelschapsspel spelen? Daar is niets gezelligs aan.’

Van Kalken judoot al vanaf zijn derde. Zonder dat zijn moeder daarvan op de hoogte was overigens. Terwijl zij dacht dat zoonlief op het voetbalveldje stond, was hij aan het judoën in de sportschool naast het veld. ‘Toen ze uiteindelijk ontdekte waar ik uithing, kreeg ze van de judoleraar te horen dat ze weleens contributie kon gaan betalen, omdat ik al twee maanden mee judode.’ Patrickje had talent, werd gezegd, maar heel serieus namen zijn ouders die opmerking destijds niet. Hun zoon was pas vier.

Net niet die ereplak

Maar Patrickje groeide uit tot Patrick en werd op zijn zeventiende Nederlands kampioen bij de senioren tot zestig kilo. Een jong broekie dat won van een senior, dat hadden ze zelden meegemaakt. In de jaren die volgden, werd hij meerdere malen Nederlands kampioen. Alleen internationaal succes liet nog even op zich wachten. ‘Met mijn kinderlijf had ik geen schijn van kans bij de Europese Kampioenschappen voor junioren. Die jongens uit de Oostbloklanden hadden al spierbundels en baarden.’

Maar in 1998 bereikte hij de derde plaats op het EK voor senioren en dat smaakte naar meer. In 1999 werd hij derde van de wereld en in 2000 deed hij op 24-jarige leeftijd mee aan de Spelen in Sydney. Dat hij vijfde werd en dus net niet die eremedaille had gewonnen, daar had Van Kalken flink de pee over in.

‘Jarenlang heb ik er wakker van gelegen. Mijn hele leven had ik getraind voor dat ene moment. Het voelde als falen. Inmiddels kan ik de boel relativeren en besef ik dat derde worden van de wereld eigenlijk een hoger aangeschreven titel is dan een plek op het Olympische podium. Bij het WK moest ik het tegen 67 judoka’s opnemen, bij de Spelen waren dat er 24. Maar toch, ik zou al mijn medailles inruilen voor één Olympische plak.’

Geen tijd voor feestjes

Na de Spelen stond Van Kalken voor de keuze. Óf door blijven trainen en hopen op deelname aan de Spelen in 2004, óf zijn energie in een carrière steken. Hij koos voor het laatste. Een beslissing waar hij nooit spijt van heeft gehad. ‘Topsport is niet per definitie leuk. Er was geen tijd voor feestjes of vrienden, ik moest elke dag trainen, op mijn eten letten en er voor de volle honderd procent tegenaan gaan. Daarbij komt, als judoka krijg je, in tegenstelling tot voetballers, geen dik salaris. Je doet het écht voor jezelf. En voor die medailles.’

In 2001 zette Van Kalken samen met zijn vrouw Essimo op, een bedrijf dat judopakken verkoopt. Het klantenbestand groeide snel. Van Kalken beloofde een clinic als een club zijn pakken kocht en daar hadden veel judoverenigingen wel oren naar. Inmiddels is het bedrijf uitgegroeid tot groothandel in verschillende vechtsportartikelen die over de hele wereld worden verkocht en hebben ze een webshop waar ze ook concurrerende merken verkopen.

‘Deskillsdieikalstopsporternodighad,komenalsondernemergoedvanpas’

Topsport en ondernemen

De link tussen topsport en ondernemen is volgens de voormalige judoka snel gelegd. ‘De vaardigheden die ik als topsporter nodig had, komen goed van pas. Om een onderneming te runnen, heb je een winnersmentaliteit nodig. Ook nu wil ik de beste zijn, gaat het erom dat ik de concurrenten te slim af ben, houd ik in de gaten wat de markt doet, durf ik te investeren en te innoveren.’

En innoveren doen ze volop. Zo heeft Essimo een chip ontwikkeld die het controleren van de eisen waar een judopak aan moet voldoen, gemakkelijker maakt en het namaken van pakken onmogelijk maakt. ‘De bedoeling is dat in 2026 elk judopak zo’n chip heeft’, vervolgt Van Kalken. ‘Als dank voor deze innovatie kreeg ik van de Internationale Judo Federatie VIP-kaarten voor de aankomende Spelen. Ik verheug me erop om vanaf de andere kant van de mat naar de judoka’s te kijken.’

Behalve innovatief is Essimo ook duurzaam. ‘Zo vervoeren we bijvoorbeeld pakketten zonder lucht waardoor er meer pakketjes in een vrachtwagen passen. Dit is misschien een druppel op een gloeiende plaat, maar beter iets dan niets doen. Met dezelfde gedachte delen we ook voedsel, kleding en speelgoed uit aan de allerarmsten in Pakistan, het land waar onze spullen op een eerlijke manier gefabriceerd worden.’

Dochters

Tot slot, waar komt de naam Essimo vandaan? ‘Essimo is de naam van het speelgoedpaard waar onze jongste dochter vroeger mee speelde. En omdat het net als judo eindigt op een o en het Japans klinkt, hebben we ons bedrijf zo genoemd.

Alle drie onze dochters hebben trouwens op judo gezeten. Gelukkig bleken ze geen natuurtalent en stonden ze niet voor de keuze waar ik destijds voor stond. Want heel eerlijk, als je me nu vraagt of ik deze keuze nog een keer zou maken, dan zou ik daar echt over na moeten denken.’

  • Auteur: Ymke van Zwoll
  • Fotograaf: Frank Ruiter

Wat vind jij van de digitale Rabo &Co?

Wat fijn dat je je mening wilt geven over de digitale Rabo &Co. Daar zijn we heel blij mee.

max. 500 tekens