4 min

De voedingsindustrie

De toekomst van...

Hoewel de mens in staat is tot de meest bijzondere technische hoogstandjes, gebeurt het doseren van ingrediënten in veel fabrieken vreemd genoeg nog met de hand. Erik Smulders van AMABOX Systems uit Hapert snapte daar niks van. Hij ontwikkelde een volautomatisch opslag-, afroep- én doseersysteem dat gesjouw met zakken en gehannes met maatbekers overbodig maakt. Er is wereldwijd belangstelling voor zijn oplossing.

CEO Erik Smulders van AMABOX is een techneut in hart en nieren. Hij komt al zijn hele carrière in fabrieken waar grondstoffen worden verwerkt, bijvoorbeeld voor diervoeding of bouwmaterialen. Het viel hem op dat hij nergens een goede oplossing zag voor het automatisch opslaan, afroepen en doseren van al die stoffen. En dat terwijl er in één fabriek vaak honderden producten worden gemaakt, met evenzoveel verschillende ingrediënten.

‘Kennelijk is de tijd nu rijp voor een oplossing’, zegt Smulders. ‘Arbeidskracht wordt schaarser en duurder. Er worden steeds hogere eisen gesteld aan de arbeidsomstandigheden in fabrieken. Een menselijke fout in de dosering kan bedrijven bovendien forse schade berokkenen. Ons systeem lost al die problemen op.’

Robotarm

In zijn Hapertse bedrijfshal laat Smulders zien hoe zijn oplossing eruit ziet. In een grote stellage staan zwarte plastic boxen klaar, een robotarm rijdt er op hoge snelheid tussendoor en pakt er een uit. De box wordt op een transportband gezet en verderop automatisch geleegd in een doseermachine. ‘Het systeem bestaat uit acht modules. Je kunt de stellingen opbouwen zoals je wilt en zelf bepalen hoeveel je wilt automatiseren. Deze opstelling gaat binnenkort naar Amerika’, legt hij uit. ‘Het idee is dat álle grondstoffen die in een fabriek worden gebruikt, klaar staan in aparte boxen. Als je in de software een recept selecteert, weet de robot welke boxen hij moet verzamelen. Het doseersysteem weegt vervolgens automatisch de juiste hoeveelheden af.’

Henk Wildschut - Erik Smulders (links) en Ton Lueb staan in de bedrijfshal van AMABOX bij een opstelling die getest wordt voor een klant.

Zo simpel als het klinkt, zo ingewikkeld bleek het voor Smulders om de financiering van zijn systeem rond te krijgen. Tot vier keer toe klopte hij vergeefs aan bij zakenrelatie Ton Lueb en diens compagnon. ‘De vijfde keer besloten we het avontuur aan te gaan, want Erik weet echt waar hij het over heeft’, vertelt Lueb, die nu CFO bij AMABOX Systems is.

Geduld

Ook Coppens Diervoeding uit Helmond zag de potentie, het bedrijf werkte mee aan de ontwikkeling van een prototype. ‘Coppens heeft veel geduld met ons gehad, maar uiteindelijk waren ze zeer tevreden: de fabriek draaide twintig procent efficiënter.’

Toen Smulders erin slaagde ook het Engelse GA Pet Food Partners te interesseren, ging er in Hapert een fles champagne open. ‘GA is een van de grootste diervoedingsproducenten van Europa; ze maken in Engeland duizend producten met tweehonderd ingrediënten. Ze wilden zelfs mee investeren in de doorontwikkeling. Zonder hen waren we nu nooit zo ver geweest’, vertelt hij.

Niet te veel groeien

De vlag ging nogmaals uit toen er nóg drie orders bijkwamen, waaronder een van chemiegigant DSM. Het stelt Lueb en Smulders voor een nieuwe uitdaging: hoe zorgen ze ervoor dat de vraag hun niet boven het hoofd groeit? ‘We willen echt niet meer dan dertig tot vijftig procent per jaar groeien’, vertelt Lueb.

De tijden van onzekerheid zijn dus definitief voorbij voor AMABOX Systems. ‘Iets nieuws ontwikkelen is heel moeilijk, het loopt nooit zoals je denkt’, vertelt Smulders. ‘Ik ben blij dat we nu de mensen, het geld én het vertrouwen van klanten hebben om op te schalen. Het spannendste is achter de rug.’

Een gestandaardiseerde basis, verrijkt met technologie

Het modulaire systeem van AMABOX Systems is voor negentig procent gestandaardiseerd. Door er slimme technologie aan toe te voegen, ontstaat een systeem dat eenvoudig te gebruiken én te onderhouden is:

  • Van elk project wordt een complete digital twin gebouwd, om de software te ontwerpen en te testen

  • Via ingebouwde camera’s kan AMABOX Systems op afstand met klanten meekijken om problemen op te lossen

  • Door de inzet van machine learning (AI) wordt het systeem beter in het herkennen van het gedrag van grondstoffen en verloopt het doseren steeds sneller en nauwkeuriger

  • Auteur: Laura van der Burgt
  • Fotograaf: Henk Wildschut

Meer lezen over dit onderwerp?

Wat vind jij van de digitale Rabo &Co?

Wat fijn dat je je mening wilt geven over de digitale Rabo &Co. Daar zijn we heel blij mee.

max. 500 tekens